Brief overview

by Jean-Michel Guy

Juggling, the periodic manipulation of objects, consists in throwing and catching objects with dexterity, by continuously performing a series of tricks. It can be practiced with all types of objects, including sickles or scythes.
Although the first traces of this activity date back to ancient Egypt, and documents attest to its popularity in ancient Rome and its survival in the Middle Ages, juggling only became separate from object manipulation and magic at the end of the 19th century. Thanks to the innovations of Paul Cinquevalli (late 19th century) and Enrico Rastelli (1920s), it has established itself as an autonomous and fertile branch of juggling, to the point of becoming synonymous with it in everyday language.

Nevertheless c’est le jonglage dit symétrique, avec des objets d’un même type et « standards » (balles, massues, anneaux) qui s’est imposé au XXe siècle. La fabrication industrielle de ces objets n’a pas peu contribué à l’apparition puis à l’expansion d’une communauté internationale de jongleurs amateurs, encore amplifiée récemment par l’essor d’internet. D’abord exclusivement « aérien » (avec lancer des objets vers le haut), le jonglage s’est enrichi d’une manipulation dans le plan horizontal (faire rouler des objets sur le sol) puis du jonglage-rebond (lancer vers le bas) et, dernière grande invention en date, du jonglage pendulaire (d’objets suspendus ne pouvant tomber). L’alliance du jonglage avec chacun des arts du cirque, avec la danse, la musique ou le théâtre demeure aussi l’une des principales sources de son renouvellement.

Le jonglage est entré vers les années 1980 dans une nouvelle période de son histoire, marquée par l’affirmation et la reconnaissance publique de sa puissance artistique et de ses œuvres, par l’augmentation sans précédent du nombre des jongleurs et la diversification des styles, par la découverte des équations mathématiques qui le gouvernent, par la mise en crise et la déconstruction de toutes ses propriétés (visibilité et tangibilité des objets notamment) et par la banalisation de la virtuosité et son incroyable fécondité poétique.